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集装箱、檀木箱和箱子内外的智慧

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图:集装箱的发明对全球贸易、世界经济贡献良多。围绕箱子,
古今中外的人们也动了许多脑筋。图为一艘集装箱货轮在通过巴拿马运河的一个船闸。
 

世界经济不景气时,国际贸易首当其冲。最近有消息说,中国国际海运集装箱集团(中集集团)的干货集装箱业务已经停产两个月了。虽然公司说,每年年底至来年年初都是干货箱的淡季,需求下降,公司会有停产的现象,但今年的情况显然不同,干货箱制造更早的进入了淡季,中集集团三成员工处于放假,而整个中国干货箱制造业也基本处于停产和半停产状态。

集装箱(Container),在港台一般称为“货柜”或“货箱”,它可是国际贸易和世界经济的功臣。别看它其貌不扬、沉默寡言,一个冷冰冰的盒子,当未来学家预言着无国界世界可能到来、人类早晚实现地球村的时候,就是这些冷冰冰的盒子,悄无生息的在幕后推动着全球经济的一体化。在各国的港口,看到集装箱运输船庞大的身姿,上面动辄堆着几千、甚至上万个集装箱,的确令人觉得叹为观止。

两年前,普林斯顿大学出版社出了经济学家马克.莱文森(Marc Levinson)的书“The Box”(《集装箱改变世界》)。书中描述到,1956年4月的一天,一艘经过改装的油轮载着58只货箱从纽华克开往休斯顿。这个普普通通的开端,标志着国际贸易的巨大变革。虽然集装箱运输又经过了十年才被人们所接受,但它带来的运费大幅下降,终于征服了人们。繁复的谈判导致集装箱标准的建立,使得集装箱可以在任何卡车、火车、和轮船上畅通无阻。为越战中的美军提供给养,又使集装箱走向了世界。今天中国能成为世界工厂,集装箱运输也功不可没。

中美贸易的不平衡大家有目共睹,美国运中国的产品,多是电脑、通讯设备、小麦大豆、和飞机之类的,除了农产品之外,其他要么几乎不占地方,要么一架飞机可以运好多好多。而从中国来美的产品,从小型机械、儿童玩具、衣物鞋子到电视机,都是劳动密集、体积大的东西,特别占集装箱的空间。十几年下来,中国来美国的船满满的,美国去中国的船装不满。再后来,美国就有了许多空余的集装箱。

那天,忽然动了一个念,想着这里也许有些商机,就跟业界的朋友商量,看看能不能把剩余的集装箱买下来,上面打洞安上门窗,改装成模组式的住房,一家一个或两个集装箱,可以叠成上下楼。更妙的是,搬家时,一个卡车把集装箱上的家直接拖走,到另外一个城市放下来就成了,省却许多搬家的烦恼,这该有多好?商量了半天没什么结果,再后来发现,这个主意别人早想到了,并且已经做出来了。

六、七年前,就有人想到了用集装箱盖房子。伦敦的集装箱房子即环保又舒适,连集装箱堆积出来的社区都有了。英国的都市空间规划组织将集装箱作为房屋的元件,2001年在伦敦的码头区建成了“集装箱城”(Container City)。在荷兰,集装箱被用来给学生建公寓,公寓有一千个房间,解决了大学生住房难的问题。

在集装箱这个聪明的点子之前,国际贸易是怎样解决运输问题的呢?那天看到清朝商人用檀木箱运瓷器去欧洲的故事,觉得很有启发。几百年前,人们的智慧也不下于我们今天。想想看,当年没有柏油路,只有马车在颠簸的路上行进;没有卫星导航的万吨货轮,只有蒸汽船、帆船在风雨中漂泊。要万里运输易碎、脆弱的瓷器,这挑战可是够大的了。

当时的中国商人呢,先在船底结结实实的钉上木箱,然后,把精美的瓷器放进小檀木箱,瓷器周围用细茶叶末填满;小檀木箱再放进大檀木箱,小箱周围用粗茶叶填满;大檀木箱最后放进船上的固定木箱里,这样就可以启程了。

船到欧洲,好戏这才开始。中国商人把大檀木箱当贵重家具卖给欧洲的有钱贵族,把小檀木箱当珠宝盒、首饰盒卖给欧洲的贵妇人;粗茶叶和细茶叶经过筛选分级,卖给喜欢喝茶喜欢疯了的英国人和法国人;最后,才卖作为主角的中国瓷器。往往呢,卖檀木箱和茶叶的利润,比瓷器还要高出许多。物尽其用、毫无浪费,其中的智慧的确很大。

要说檀木这个东西,也是蛮有意思的。檀香别名白檀、旃檀,其木质细致坚硬,其木香甜而带异国情调,余香嫋绕,自古就深受欢迎。从印度到埃及、希腊、罗马的贸易线上,常见载满着檀香的大蓬车。远近驰名的杭州檀香扇,就是用檀香木制成的,一摇清香四溢,历时十年八载仍清香扑鼻。

在梵语中,檀是布施的意思。人类历史上,檀香木是权力和地位的象征,在印度它被称为“圣树”。在东方,北京雍和宫的白檀巨佛雕像高26米,直径3米,由整根檀香木雕琢而成,举世无双。在西方,最有智慧的所罗门王的圣殿中,也使用檀香木。可惜的是,据西双版纳热带植物园刘文耀先生的考据,在中国,自然的檀香资源已经消失,只能从印度、印尼、澳大利亚进口。

不管是集装箱还是檀木箱,说起来,都是简单的“盒子”,但其中都蕴含了古今人们许多的智慧。这个“盒子”呢,也是管理学中一个长盛不衰的话题。人们都知道那句“在盒子外思考”或“在框架外思维”(Thinking outside the box)的名言。现在呢,还不只是在盒子外思考的问题了。美国一家商学院的格言是,你已经跳到盒子外头来了,现在的问题,是盒子是从哪里来的,会到哪里去。。。
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